Nanotecnología

Las nanopartículas llegan hasta los 100 nanómetros (nm) de tamaño. Dicho mejor aún: son pequeñas. Un millón de nm es un milímetro. A este tamaño tan extremadamente pequeño, las partículas pueden obtener muchas nuevas propiedades muy interesantes. Usando las nanopartículas, las lociones solares se hacen “invisibles”, la pintura de los coches resiste a los arañazos, el cristal repele la suciedad, los materiales de construcción (más fuertes y más ligeros) y los neumáticos se hacen resistentes al desgaste. Y esto por nombrar tan sólo algunos casos. La nanotecnología es el sector industrial que usa las nanopartículas y los nanomateriales. Debido a las nuevas interesantes propiedades de los nanomateriales, cada año hay disponibles más y más productos nanotecnológicos.

Claramente, los productos nanotecnológicos y los nanomateriales tienen que ser seguros. Es imperativo que no dañen a los humanos, ni al medio ambiente. Tradicionalmente, el peligro de estas sustancias se prueba en animales. Sin embargo, las pruebas en animales no son deseables por razones éticas. Más aún, el número de nanomateriales y la multitud de diferentes aplicaciones posibles requerirían un vasto número de pruebas. Este fue el incentivo para el grupo de trabajo ECETOC Task Force on Nanomaterials (ECETOC Nano TF): asegurarse de que nuestra sociedad pueda beneficiarse de productos nanotecnológicos seguros y de que las pruebas en animales se restrinjan al mínimo absoluto.

En el ECETOC Nano TF, los expertos procedentes de los miembros de ECETOC unen sus fuerzas para emprender con éxito esta tremenda tarea. Los expertos identifican el “agrupamiento” de sustancias como herramienta para asegurarse de que los nanomateriales son seguros y de que las pruebas son eficientes y evitan el uso de animales: el agrupamiento científico permite predecir la toxicidad de una sustancia, comparándola con sustancias similares. Sin embargo, las propiedades de los nanomateriales y sus interacciones con los sistemas biológicos pueden ser muy complejas. Por ello, todavía no hay disponible un concepto completo de agrupamiento para los nanomateriales.

Para ayudar a cerrar esta brecha en la evaluación de riesgos, el ECETOC Nano TF desarrolló un Marco para la toma de decisiones para el agrupamiento y prueba de nanomateriales (DF4nanoGrouping) que también tuvo en cuenta resultados importantes de anteriores talleres y actividades de ECETOC. En tres niveles, el DF4nanoGrouping toma en consideración todas las propiedades importantes de los nanomateriales. Paso a paso, se van descartando los peligros potenciales. Se identifican los nanomateriales peligrosos, usando pruebas sin animales, como son los métodos de cultivo. Las pruebas en animales sólo se llevan a cabo si no se pueden descartar los peligros en las que se hacen sin animales. También se seleccionan pruebas especiales con animales, que usan menos animales y producen menos sufrimientos que las pruebas tradicionales.

Los estudios de casos confirman la utilidad del DF4nanoGrouping. Todos los materiales que podían ser peligrosos en animales o humanos, fueron reconocidos en el nivel con pruebas sin animales del DF4nanoGrouping. En consecuencia, el DF4nanoGrouping proporciona una sólida base científica para la evaluación de riesgos.

El ECETOC Nano TF ha publicado el resultado de su trabajo en tres artículos muy respetados que se publicaron en una revista internacional de renombre (véanse las publicaciones relacionadas abajo). Más aún, sus miembros se dedican a situar al DF4nanoGrouping en la comunidad científica, por ejemplo, presentando su producción en numerosos talleres y congresos científicos.